¿QUÉ SON LOS DAÑOS PUNITIVOS?

Publicado: abril 11, 2016 en APUNTES
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Hay que reconocer que los estadounidenses hacen unas magníficas películas de juicios. Hay que reconocer también que el cine es uno de los principales medios de entretenimiento y también uno de los vehículos de formación y de educación de la ciudadanía más poderosos.

Y hay que reconocer, por último, que sus películas introducen en nosotros,  conceptos que son ajenos a nuestros sistemas jurídicos. Conceptos que después algunos contertulios desparraman en sus comentarios, en televisión y radio, como si  cualquier país  fuera un estado más de los Estados Unidos, como Florida o California.

Uno de estos conceptos, con el que tanto nos confundimos, es el de –y perdónenme por la utilización del término inglés- “punitive damages”. O lo que es lo mismo: daños punitivos. En el Reino Unido se les denomina daños ejemplares.

Pero, ¿qué son los daños punitivos? Pues son un castigo ejemplar, en forma de una cantidad de dinero enorme, que se concede al demandante con el propósito expreso de castigar al demandado, como lección, para que no vuelva a repetirlo, y para disuadir a otros, con el fin de que no sigan su ejemplo. Es decir, como aviso para navegantes.

Los daños punitivos, castigos ejemplarizantes a gigantes

Un ejemplo, para entendernos. Se acordarán ustedes del hundimiento del petrolero Exxon-Valdez en 1989 en Alaska. Aquello provocó un desastre ecológico tremendo. Durante el juicio se determinó que el capital del buque, Joseph Hazelwood, era alcohólico. Aunque se había sometido a tratamiento, había recaído y se había ausentado de la cabina de mando poco antes del accidente.

A consecuencia de ello, la multinacional Exxon tuvo que pagar una multa de 25 millones de dólares al gobierno federal y 900 millones de dólares para reparar daños medioambientales. Además, el jurado popular del caso concedió 5.000 millones de dólares en daños punitivos.

En el derecho español la sentencia del caso Exxon-Valdez no sería posible. Allí la responsabilidad civil es puramente indemnizatoria. Se compensa al perjudicado por el daño que se le ha causado y no se contempla esa vertiente ejemplarizante.

Está compuesta por dos conceptos muy definidos: El lucro cesante y el daño emergente. En un accidente de automóvil, el lucro cesante sería el dinero que el accidentado dejaría de ingresar por culpa de la convalecencia. Y el daño emergente sería el coste de reparación del vehículo, los gastos de farmacia y el hospital. También bajo este epígrafe podrían incluirse los gastos a los que hacer frente para afrontar el tratamiento de las secuelas permanentes.

En nuestro país, los llamados daños punitivos definidos como sumas de dinero que los Tribunales ordenan a pagar a la víctima de ciertos ilícitos que se suman a las indemnizaciones por daños realmente experimentados el damnificado, que están desestimados a punir gravas inconductas del demandado y a prevenir hechos similares en el futuro. En definitiva, se objeta en nuestro ordenamiento ese tipo de daño que no busca compensar sino castigar, al punto que justifica un enriquecimiento sin causa al acreedor víctima, que precisamente no es la función del derecho de daños. Que el artículo 1.274 del Código Civil, ofrece el límite de la responsabilidad por los daños a los previstos o que han podido preverse al tiempo de la contratación. Que el daño en su cuantía viene dado por la entidad del mismo en función a la gravedad objetiva del menoscabo sufrido: el no tener la cosa en su poder, circunstancia que le causa un perjuicio, siendo éste el de no percibir el valor del arrendamiento.

Por lo tanto los “daños punitivos” no buscan compensar sino castigar, al punto que justifican un enriquecimiento sin causa al acreedor víctima, invocando además lo dispuesto en el artículo 1.274 del Código Civil.

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